Paling Berpengaruh: Alana Yegsigian-Smith dari Saddleback Church terhubung dengan orang-orang di masa-masa sulit karena kantong makanan

Bagi banyak orang, 2020 adalah tahun ketidakpastian dan ketakutan, tetapi bagi Alana Yegsigian-Smith, ini adalah tahun dia menemukan tujuan sebenarnya.

Sejak Maret, sukarelawan Gereja Saddleback yang berusia 60 tahun telah membantu mendapatkan makanan segar dan barang-barang beku untuk keluarga Orange County dan orang dewasa yang paling membutuhkannya selama pandemi ini.

Hampir setiap hari setiap minggu, dia menghabiskan pagi hingga tengah hari di salah satu dapur umum gereja yang diadakan di seluruh wilayah. Yegsigian-Smith, penduduk Orange dan pensiunan pialang makanan, telah melakukan perjalanan dari Westminster ke Whittier, Santa Ana ke San Clemente untuk acara distribusi manusia.

Dia memperkirakan dia mengangkat 2 juta pon makanan ke dalam mobil, truk, dan sepeda.

Pada hari biasa, dia mencatat setidaknya 10.000 langkah di jam tangan Apple-nya. “Saya suka sibuk secara fisik.”

Tetapi juga dalam melayani orang lain dia menemukan kegembiraan dan koneksi.

Permintaan akan makanan di Orange County menjadi signifikan karena pandemi memaksa bisnis untuk mundur atau menutup dan memecat karyawan. Hampir 24% orang dewasa di kabupaten ini menghadapi kerawanan pangan atau tidak memiliki akses ke makanan yang cukup.

Sebuah laporan yang ditinjau oleh Dewan Pengawas Orange County bulan lalu mengatakan bahwa sejak 2018, telah terjadi peningkatan 83% dalam jumlah anak-anak tanpa makanan yang cukup dan satu dari lima anak menghadapi setidaknya kelaparan sesekali akibat pandemi.

Gereja Saddleback membagikan lebih dari 1 juta pon makanan setiap bulan – pasokan berasal dari Second Harvest Food Bank, produk segar dan buah yang ditanam di pertanian Saddleback sendiri, Costco, Sam’s Club, Amazon Fresh, pedagang lokal dan Starbucks. Anggota gereja juga menyumbangkan ribuan bahan pokok seperti selai kacang, pasta, dan roti dan gereja membeli sejumlah besar perlengkapan dapur.

Untuk mengakomodasi permintaan itu, pejabat gereja membuka pusat distribusi bahan makanan seluas 50.000 kaki persegi di Foothill Ranch. Di sana, beberapa truk semi menurunkan makanan dalam jumlah besar setiap minggu. Sejak 9 Maret, gereja telah menyediakan lebih dari 6,25 juta makanan.

Ini menjadi salah satu upaya distribusi bahan makanan gratis terbesar di wilayah ini, tetapi jelas bukan satu-satunya.

Sejak hari-hari awal pandemi, organisasi komunitas dan agama serta relawan mereka yang berdedikasi telah meningkatkan hari-hari distribusi makanan dan mengirimkan makanan di sekitar Orange County, memastikan virus corona tidak menghalangi tetangga untuk mendapatkan bantuan.

Membuat perbedaan

Bagi Yegsigian-Smith, memberi orang nutrisi adalah makanan pribadinya.

Dia ingat suatu hari saat menjaga distribusi di Anaheim, di mana barisan kendaraan membentang hampir setengah mil. Di tengah lautan truk dan mobil ada seorang pria dengan sepeda motornya.

“Kami mengisi dia dengan beberapa pon makanan,” kata Yegsigian-Smith. “Dia meminta kami untuk memasukkan semuanya ke dalam tas, bukan di kotak, jadi dia bisa meletakkan semua tas di setangnya. Kemudian dia menarik ke samping di belakang salah satu bangunan dan dia membuka tas seperti saat Natal.

“Untuk melihat orang ini, saya mulai menangis. Sangat istimewa melihat wajahnya, ”katanya. “Kami tidak pernah benar-benar bisa melihat wajah mereka saat mereka pulang. Dia adalah salah satu dari orang-orang kami yang sangat spesial. “

Yegsigian-Smith dibesarkan di Orange County. Dia mulai terlibat di Gereja Saddleback beberapa dekade yang lalu, tetapi, dia membesarkan anak laki-laki kembarnya dan bekerja penuh waktu mengayuh produk Heinz di sepanjang Pantai Barat.

Begitu putra-putranya kuliah, dia terjun lebih banyak dan membuat tujuan pribadi untuk lebih terhubung secara spiritual. Dia mendaftar untuk studi Alkitab wanita, mengikuti lokakarya konseling, pergi ke Afrika dalam misi untuk anak-anak dengan kebutuhan khusus, dan menjadi sukarelawan untuk pelayanan HIV.

Tapi, bekerja dengan dapur makanan Saddleback membuatnya kembali menjadi sesuatu yang dia tahu banyak.

Saddleback mulai membagikan bahan makanan gratis 11 tahun yang lalu ketika ditemukan 13% dari anggota gereja menganggur atau kurang bekerja.

Pada bulan Maret, ketika virus korona melanda, banyak pantry berjuang keras untuk ditutup untuk mendapatkan sukarelawan dan persediaan agar tetap terbuka. Pendeta Saddleback Rick Warren memfokuskan gerejanya untuk membantu komunitas dengan makanan. Dia mendorong para jemaahnya untuk pergi ke komunitas dan memenuhi kebutuhan orang tepat di tempat mereka berada. Gereja berubah dari melayani 2.500 keluarga sebulan menjadi melayani 4.500 menjadi 5.800 dalam seminggu.

Sekarang, Saddleback menjalankan rata-rata 12 hingga 15 pop-up setiap minggu. Orang-orang tetap berada di mobil mereka dan ditawari hasil bumi, makanan pokok di dapur, makanan beku dan produk susu serta kesempatan untuk membuka hati mereka dan menceritakan kisah mereka.

“Saya bisa berdoa dengan orang-orang,” kata Yegsigian-Smith. “Anda mulai benar-benar akrab dengan cerita mereka dan di sanalah semuanya bersatu.

“Kami memberi mereka makan dan kemudian kami memberi mereka makan secara spiritual,” katanya. “Kami membuka hati mereka di setiap langkah dan Tuhan terus membukanya. Makanan kami akan habis setelah seminggu, tetapi keselamatan kami tidak pernah hilang. “

Dan, hubungan itulah yang dilihat Rana Muncy, direktur misi Saddleback, sebagai salah satu hadiah terbesar Yegsigian-Smith.

“Orang-orang tahu bahwa mereka diinginkan dan bahwa mereka dicintai,” katanya tentang mereka yang melewati batas. “Kamu bisa melihat itu bersinar melalui matanya.

“Dia menatap mata orang-orang, tersenyum pada mereka, dan melambai pada mereka,” kata Muncy. “Orang merasa diterima. Tidak ada penilaian. “

Yegsigian-Smith juga pasangan relawan Muncy dengan keluarga yang melayani bersama anak-anak kecil mereka untuk pertama kalinya. Karena antusiasme Yegsigian-Smith, Muncy mengatakan bahwa mereka kembali dari waktu ke waktu untuk menjadi sukarelawan karena “dia membuatnya sangat menyenangkan”.

Bagi Yegsigian-Smith, 2020 telah menjadi tahun yang kuat dan luar biasa.

“Ini pelukan udara dan ciuman melalui semua itu,” katanya. “Tahun ini telah menjadi tahun di mana saya secara lahiriah dapat menyerahkan diri untuk Tuhan.”