Sebagian besar Kauai yang bebas virus terkena pandemi setelah perjalanan dilanjutkan

Oleh Caleb Jones | The Associated Press

Di pulau pedesaan Kauai di Hawaii, tempat pantai berpasir putih yang luas dan pegunungan tepi laut yang dramatis menarik pengunjung dari seluruh dunia, penduduk setempat menghabiskan tujuh bulan pertama pandemi terlindung dari badai virus.

Tindakan lokal awal dan agresif ditambah dengan karantina perjalanan yang diberlakukan secara ketat di seluruh negara bagian membuat 72.000 penduduk Kauai sebagian besar sehat – pulau itu hanya memiliki 61 kasus virus korona yang diketahui dari Maret hingga September. Tetapi pada 15 Oktober, negara bagian itu meluncurkan program pengujian pra-perjalanan untuk menghidupkan kembali ekonomi pariwisata Hawaii yang hancur.

Kauai kemudian berubah dari tidak memiliki infeksi aktif sama sekali pada paruh pertama Oktober menjadi setidaknya 84 kasus baru dalam tujuh minggu berikutnya. Lonjakan tersebut menyebarkan penyebaran komunitas dan menyebabkan kematian pertama di pulau itu – dan sejauh ini hanya – COVID-19: Ron Clark, yang bekerja selama beberapa dekade sebagai pengemudi tur.

Terlepas dari upaya hati-hati Hawaii untuk membuka kembali yang memungkinkan pelancong yang dites negatif COVID-19 sebelum terbang ke negara bagian itu untuk menghindari aturan karantina, lonjakan Kauai menggambarkan kesulitan menjaga kesehatan masyarakat – bahkan di pulau terpencil – ketika pemulihan ekonomi bergantung pada perjalanan . Pejabat Kauai telah memutuskan biaya berlibur di surga, untuk saat ini, terlalu tinggi.

Clark terkena COVID-19 pada November dan meninggal sekitar 10 hari kemudian. Pada usia 84, dia bekerja sampai dia terjangkit penyakit itu dan baru-baru ini memberangkatkan pilot dan kru maskapai penerbangan ke dan dari bandara. Awak penerbangan dibebaskan dari pengujian negara bagian dan aturan karantina.

Sehari setelah kematian Clark, pejabat Kauai mengatakan mereka akan memilih keluar dari program pengujian negara bagian dan meminta pengunjung untuk karantina lagi selama dua minggu apakah mereka dites negatif untuk COVID-19 atau tidak sebelum tiba.

Pejabat Kauai mengatakan skema uji tunggal tidak cukup untuk melindungi orang-orang yang tinggal di sana. Dengan hanya sembilan tempat tidur ICU dan 14 ventilator, sistem perawatan kesehatan pulau itu dapat dengan cepat kewalahan oleh wabah besar, kata Walikota Kauai Derek Kawakami.

Untuk mencegah skenario seperti itu, Kawakami mengusulkan tes wajib kedua untuk semua penumpang setelah kedatangan. Rencananya akan mencakup karantina singkat sementara orang menunggu hasil kedua mereka.

“Kami pikir memiliki tes negatif adalah prasyarat yang baik untuk naik pesawat,” kata Kawakami. Tapi “begitu Anda mendarat di Kauai … (pelancong) harus bisa duduk dan menenangkan diri selama tiga hari.”

Namun proposal itu ditolak oleh pejabat negara, dengan Gubernur Demokrat David Ige mengatakan rencana itu harus didanai dan dikelola secara lokal.

Setelah gelombang Kauai, Departemen Kesehatan negara bagian melacak sebagian besar kasus bulan Oktober dan November di pulau itu pada penduduk yang kembali dan turis yang membawa virus meskipun ada program pengujian sebelum penerbangan.

JoAnn Yukimura, mantan walikota Kauai dan teman Ron Clark selama lebih dari tiga dekade, mengatakan kematiannya mengguncang masyarakat dan bahwa dia terus-menerus berpikir “tentang dia sendirian di rumah sakit. … Betapa kesepiannya mati. ”

“Kematian Ron bagi orang luar mungkin tampak seperti masalah kecil,” kata Yukimura. Tapi itu “sangat memukul kami karena kami di Kauai belum menjadi terbiasa dengan kematian dan penyakit – dan kami tidak pernah ingin seperti itu.”

Sebelum pandemi, Hawaii menyambut sekitar 30.000 turis setiap hari yang menghabiskan hampir $ 18 miliar tahun lalu.

Pada bulan Maret, ketika aturan karantina dua minggu negara bagian diberlakukan, kedatangan dan pendapatan turis anjlok. Jumlah pengunjung sejak itu meningkat dengan program pengujian, tetapi hanya sekitar sepertiga dari tingkat pra-pandemi.

Di Kauai, Edwin Pascua yang berusia 57 tahun telah menganggur dari pekerjaan sebagai pelayan hotel sejak Maret dan khawatir tentang melakukan kontak dengan pelancong yang terinfeksi – tetapi lebih suka bekerja.

“Jika ada pengamanan, itu akan mengurangi segalanya,” katanya. “Saya tidak akan takut.”

Pascua dan istrinya, yang bekerja di hotel yang sama, bertahan dengan tunjangan pengangguran, tetapi dia mengenal orang-orang yang “bahkan belum mendapat cek, satu cek dari pengangguran.”

Terlepas dari lonjakan infeksi baru dan rekor kematian di daratan AS, pejabat tinggi Hawaii bersikeras bahwa program pengujian pra-perjalanan berfungsi.

“Buktinya ada di puding,” kata Letnan Gubernur Hawaii Josh Green. “Hawaii memiliki tingkat COVID terendah di negara ini karena program ini sekarang.”

Hawaii menikmati tingkat rawat inap dan kematian yang relatif rendah, tetapi para ahli kesehatan mengatakan karena cara COVID-19 terakumulasi dalam tubuh dari waktu ke waktu, tes kedua untuk pelancong akan menghilangkan lebih banyak infeksi.

Kapono Chong-Hanssen, seorang dokter Pribumi Hawaii yang menjalankan pusat kesehatan komunitas Kauai, mengatakan bahwa persyaratan tes tunggal “bertentangan dengan bukti medis”.

“Kami mulai melihat lubang besar ini dalam rencana dan saya pikir ini masalah waktu sebelum kami membayar harganya,” katanya.

Ada lebih dari 380 infeksi terkait perjalanan di Hawaii sejak program pengujian diluncurkan, menurut departemen kesehatan negara bagian.

Jumlah infeksi sebenarnya di antara populasi umum diyakini jauh lebih tinggi daripada yang dilaporkan. Banyak orang tanpa gejala, yang masih dapat menyebarkan penyakit, tidak dites.

Dr. Ashish Jha, dekan fakultas kesehatan masyarakat di Brown University, mengatakan pembatasan perjalanan di sebagian besar tempat pada saat pandemi ini “tidak produktif atau relatif tidak berguna” dan dapat memberikan rasa aman yang palsu.

“Ada bukti bahwa larangan perjalanan internasional membantu memperlambat segalanya,” kata Jha. Tapi “kecuali Anda menutup negara Anda sepenuhnya dan melakukannya lebih awal, cukup sulit untuk menggunakannya sebagai strategi.”

Kauai, yang terisolasi oleh laut dan sebagian besar dilindungi oleh batasan awal, telah melakukan hal itu.

Ketika aturan karantina asli diberlakukan, penduduk Kauai pergi ke restoran, sekolah dibuka dan penduduk setempat menghabiskan uang mereka di komunitas. Itu mungkin terjadi lagi dengan penerapan kembali aturan karantina Kauai di tengah harapan penduduk setempat bahwa komunitas akan tetap sehat.

Perjalanan “memperkenalkan aliran infeksi baru yang terus-menerus,” kata Dr. Janet Berreman, petugas Kauai untuk departemen kesehatan negara bagian.

“Tsunami ini, jika Anda mau, penyakit,” katanya, “telah bergerak melintasi daratan, dari timur ke barat. Kami hanya sedikit lebih jauh ke barat melintasi badan air. Tapi semua orang ingin datang ke sini untuk liburan. “

___

Penulis Associated Press David Koenig di Dallas berkontribusi pada laporan ini.